Skip to content

Onderzoeker aangeklaagd voor faken “veelbelovende” AIDS-vaccin studies

19 juli 2014

glp
Dr Michael Cho en Dong-Pyou Han begonnen hun samenwerking in HIV onderzoek aan de Case Western Reserve University. Eén van de projecten waaraan zij werkten is de ontwikkeling van een anti-HIV-vaccin. Dit project leek hoopvol, omdat onderzoeksresultaten aantoonden dat het ontwikkelde vaccin in konijnen antilichamen vormde tegen HIV. Als konijnen een immuunrespons tegen het vaccin opbouwen, kan hetzelfde gebeuren bij mensen. Dit kan ten slotte een werkzaam anti-HIV-vaccin opleveren. Als beloning voor deze veelbelovende resultaten ontvingen Cho en Han in de loop der jaren bijna $ 20 miljoen aan subsidie.

Naar nu blijkt falsificeert Han vanaf 2008 de onderzoeksresultaten zodanig dat de gegevens een immunoresponse suggereren. In 2009 vraagt Cho aan Han om bloedmonsters naar onderzoekers van de Duke Universiteit te sturen ter bevestiging van de resultaten. Vanaf dat moment begint Han de bloedmonsters te spiken met HIV antilichamen verkregen van mensen die nooit zijn behandeld met het vaccin. De door de Duke Universiteit bevestigde resultaten worden beschouwd als een belangrijke doorbraak voor HIV / AIDS-vaccin onderzoek. Cho wordt vervolgens aangeworven door De Iowa State University, waar hij gedurende vijf jaar een subsidie van het National Institutes of Health ontvangt om het onderzoek voort te zetten. Cho nodigt zijn laboratoiummanager Han, wie het meerendeel van dit vaccin werk uitvoerde, uit om samen het werk in Iowa voort te zetten

In januari 2013 proberen onderzoekers van de Harvard Universiteit de resultaten te reproduceren. Ze immuniseren konijnen met Cho’s vaccin. Maar de konijnen ontwikkelen nauwelijks een antilichaamrespons. Zeker niet de veelbelovende resultaten die de oorspronkelijke onderzoekers claimen. De onderzoekers melden hun conflicterende resultaten bij de Iowa State University. Deze start een onderzoek. Onderzoekers nemen bloedmonsters van het konijn, waarvan Han beweerde dat het een hoog niveau van antilichamen heeft, en laten dit door een ander laboratorium analyseren. Dit referentielaboratorium bevestigt het hoge niveau van de antilichamen in de monsters, maar ontdekt tevens dat het antilichaam niet door het konijn is aangemaakt, maar van humane afkomst is. De Iowa State University confronteert Han met de resultaten. Han geeft toe dat hij het konijnenbloed had “gespiked” met antilichamen. Han bekent op 20 september 2013 in een brief waarin staat dat hij in 2009 met de monsters begon te knoeien. Hij hoopte hiermee zijn carriere, die voor een belangrijk deel afhankelijk was van de subsidieverstrekking, te kunnen voortzetten.

Alle gerapporteerde positieve resultaten blijken afkomstig van het werk dat Han had gedaan. Han bevestigt in zijn brief dat geen van de andere Iowa State onderzoekers iets te maken had met de frauduleuze HIV-vaccin gegevens. Hij zegt dat hij alleen handelde. Dr Cho en de andere teamleden gaan vrijuit. Wel roept deze fraudezaak opnieuw de vraag op hoe het in de wetenschappelijke wereld mogelijk is dat gefalsifiseerde gegevens kunnen worden gefabriceerd en gepubliceerd en jarenlang onontdekt blijven. Het duurde 5 jaar: van 2008 tot 2013 voordat deze fraude werd ontdekt. Het toezicht en de data controles, of juist het gebrek hieraan, maakten het voor de laboratoriummanager mogelijk om ongestraft gegevens te manipuleren.

Dong-Pyou Han (rechts op voorgrond) en Michael Cho (links op voorgrond) Foto: Iowa State University[/caption]Dong-Pyou Han (rechts op voorgrond) en Michael Cho (links op voorgrond) Foto: Iowa State University))[/caption]Han wordt direct ontslagen. Vaak is dit het punt waar de verhalen over onderzoeksfraude eindigen. Maar vanwege de enorme subsidiebedragen en het belang van het onderzoek wordt Han door de subsidieverstrekker National Institutes of Health (een federale overheid) aangeklaagd. Het NIH geeft als reden voor de aanklacht dat Han niet alleen miljoenen aan belastinggeld had verspild, maar ook andere onderzoekers op een vals spoor had gezet en het maatschappelijk vertrouwen in wetenschappelijk onderzoek ernstig had beschadigd. In totaal zijn 4 aanklachten van fraude tegen hem ingediend, elk goed voor een maximale celstraf van 5 jaar. In elke aanklacht wordt aangegeven dat Han bewust Dr Cho ertoe aanzette foutieve uitspraken te doen in wetenschappelijke publicaties, wat Dr Cho tot slachtoffer maakt. Echter in de wetenschappelijke wereld, ook de Nederlandse, is een weerstand tegen kwaliteitscontroles op onderzoeksresultaten: ISO kwaliteitsnormen zijn bedoeld voor bedrijven, niet om de wetenschappelijke creativiteit te beperken. Kwaliteitscontroles die wetenschappelijk bewust of onbewust wangedrag kunnen beperken. Wat we in de media tegenkomen is slechts het topje van de ijsberg. De aanklacht tegen Han is vrij uniek. Vele kleine data manipulaties zullen door gebrek aan controle nooit worden ontdekt, met name omdat ze niet tot andere onderzoeksconclusies leiden en dus niet worden ontdekt met onafhankelijke herhaling van het onderzoek. Ze zijn daarom niet minder erg, omdat ze leiden tot een afglijdende wetenschappelijke cultuur, waar Han het extreme maar trieste voorbeeld van vormt.

Advertenties
One Comment leave one →
  1. 29 december 2014 14:45

    Daarom draagt iemand eind verantwoordelijkheid. Toch is het wel zielig voor die man.

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s

%d bloggers liken dit: